Los antiguos aztecas que vivían en México y mesoamericana fueron los primeros en domesticar pavos salvajes. En los años precolombinos, los pavos salvajes se podían encontrar en gran número desde la costa este de Norteamérica, pasando por Guatemala hasta Honduras. En 1519, cuando los españoles llegaron a México, se encontraron con una gran cantidad de pavos tanto salvajes como domesticados. Al año siguiente, habían introducido los pavos domésticos en el Caribe y finalmente en España. No pasó mucho tiempo antes de que se extendieran por todo el Mediterráneo y Europa Occidental. Para 1550, habían llegado a Inglaterra.

Cuando los colonos ingleses llegaron por primera vez a América, los pavos salvajes fueron un espectáculo bienvenido, ya que estaban familiarizados con la alimentación y la preparación del ave. También eran fáciles de cazar en los duros meses de invierno, ya que eran claramente visibles en la nieve. Una vez establecidas las colonias, los colonos comenzaron a importar pavos domésticos de Inglaterra a América.

Los pavos eran una importante fuente de alimento para los colonos americanos. Se podían encontrar a lo largo de los valles de los ríos en bandadas en grandes cantidades - ¡a veces más de 5.000! Cuando América comenzó a expandirse hacia el oeste, el pavo salvaje (y el ciervo) salvó a muchos de pasar hambre. Desafortunadamente, la población de pavos salvajes disminuyó enormemente durante la época colonial, y muchas familias comenzaron a criarlos en sus propias granjas. Desde su exitosa re-introducción, una vez se han vuelto abundantes, particularmente en áreas de Nueva Inglaterra.

Más de 50 millones de pavos se consumen en el Día de Acción de Gracias cada año. Durante el siglo XX, a medida que Norteamérica se urbanizó, las familias comenzaron a comprar sus pavos, frescos o congelados, en los supermercados. A principios del siglo XXI, más del 90% de los estadounidenses estaban presentando pavos de forma destacada en sus menús para las fiestas. La preparación ya no existe únicamente en el horno. Métodos como la fritura, el ahumado y la parrilla se han vuelto cada vez más populares, especialmente en áreas con clima cálido. A veces hace demasiado calor para encender el horno.

En lo que respecta a la cena de noche buena en Guatemala, no está claro cuándo o cómo el pavo se convirtió en el centro de la comida. Con el tiempo, el pavo se ha convertido casi en sinónimo de Acción de Gracias y cena de noche buena. Puede estar relacionado con la famosa descripción de Sarah Josepha Hale de un banquete de Acción de Gracias en su libro Northwood, un cuento de Nueva Inglaterra, que describe con exquisito detalle el pavo asado en el centro del banquete:

El pavo asado tomó precedencia en esta ocasión, siendo colocado a la cabeza de la mesa; y bien se convirtió en su estación señorial, enviando el rico olor de su sabroso relleno, y finamente cubierto con la escarcha de la cocción.